Virussen: de onvermoede immuniteit van de luiaard

Heeft Montaigne’s uitdrukking nog enige betekenis in een tijd waarin alles versnelt, waarin het anthropocene geen fantasie meer is, maar een realiteit? Is de wereld nog steeds dat ” eeuwige wankelen ” waarin de veerkracht die homeostatische stabiliteit mogelijk maakt die eigen is aan elk levend wezen? Niets is minder zeker en de crisis die we op het moment van schrijven doormaken lijkt dit aan te tonen. Maar voor wie kan lezen tussen woorden, feiten, gebaren… deze chaos, gezien door het beperkende prisma van een antropocentrische kosmosovisie, is slechts subjectief en de facto relatief. Het is allemaal een kwestie van perspectief: deze virussen die terreur zaaien en ons dwingen om afgezonderd te blijven in onze huizen hebben hun bestaansrecht, hun plaats en hun functie, zoals alle levende wezens.

De doorgang van een Kapucijnluiaard over een Cecropia is een van de beste mogelijkheden om dit discrete dier te spotten. (Kapucijnluiaard – Bradypus variegatus infuscatus – Sani Lodge, Ecuadoraanse Amazone). Foto: Xavier Amigo

In een tijd waarin iedereen, in zijn race voor het leven, moet evolueren om te overleven, om vooruit te komen zonder te vallen, zijn de levenden ingenieus in het inzetten van al hun creativiteit, wat getuigt van een buitengewoon vermogen om zich aan te passen over lange perioden van evolutie. Deze laatste hebben bepaalde soorten in staat gesteld om ecologische niches te bezetten en gedrag aan te nemen dat volledig in strijd is met het menselijk gedrag. Vandaar het belang van het perspectief. Om de lezer de grenzen van deze verderfelijke egocentrische visie te doen begrijpen, wat is er dan beter dan het gebruik, voor didactische doeleinden, van een goede oude analogie?

In deze tijden van opsluiting is het voorbeeld van de luiaards het meest geschikt om een lethargische onbeweeglijkheid te loven en mijn punt te illustreren. Maar vergis je niet, want ondanks hun schijnbare luiheid is het leven en vooral de biologie van deze neotrope dieren nogal hectisch. Met slechts een paar ademhalingen per minuut, een record-slaaptijd en een dieet dat weinig gevarieerd en beperkend lijkt, vragen we ons af hoe deze grote, onschuldig ogende teddybeer met een vredige glimlach er dan in slaagt om te overleven tussen de vele predatoren die in de tropische regenwouden van Amerika, haar habitat, samenleven?

In sommige regio’s van Ecuador heet de luiaard Vaca de monte, wat letterlijk Boskoe betekent, een zeer grafische naam voor dit herbivore zoogdier. (Kapucijnluiaard – Bradypus variegatus ephippiger – Canada). Foto: Dusan Brinkhuizen

Zes van de tien door de wetenschap beschreven soorten luiaards hebben de laatste ijstijd overleefd en zijn nog steeds aanwezig op het Amerikaanse continent, van het zuiden van Brazilië tot het zuiden van Mexico. De Aï, oftewel de drieteenige luiaard (Bradipodidae) en de Unau, tweeteenige luiaard (Megalonychidae), die afkomstig zijn van voornamelijk aardse voorouders en meer dan 6 meter lang kunnen zijn, zijn nu aangepast aan vochtige tropische bosomgevingen die nogal ver weg zijn en verschillen van de oorspronkelijke omgeving van hun voorouders, de grote savannes. Het zijn deze aanpassingscapaciteiten die ze zo bijzonder maken en die wetenschappers enorm interesseren, want als ze vandaag de dag nog steeds aanwezig zijn, dan is dat omdat hun aanpassing zo efficiënt is en ze over buitengewone vaardigheden beschikken.

De gedeeltelijk olieachtige vacht van folivoren (de suborde van alle luiaards) is het onderwerp geweest van recente studies die een verrassend geval van symbiose aan het licht hebben gebracht. De haren van deze dieren groeien in de tegenovergestelde richting van die van de overgrote meerderheid van de andere zoogdieren, waardoor het water kan wegvloeien wanneer ze zich in hun gebruikelijke positie bevinden, buik omhoog in de lucht en de rug naar de grond toe, horizontaal als hangmatten. De groenige kleur van deze mimetische vacht is te wijten aan de aanwezigheid van chlorofylorganismen (groene algen) die, in tegenstelling tot wat men dacht, niet alleen een camouflerende rol spelen. Naast deze cyanobacteriën heeft een microfauna bestaande uit lepidoptera, mijten en kevers zich gevestigd in hun warme vacht. Bij sommige soorten, met name de driepotige luiaard (Bradypus tridactylus), hebben studies een interactie met meer dan 1500 insecten in één enkel dier aangetoond.

De olijfgroene kleur van de vacht van deze tweeteenige luiaard (Choloepus didactylus) is te wijten aan de aanwezigheid van chlorofylorganismen. (Cuyabeno Wildlife Reserve). Foto: Xavier Amigo

Maar het is vooral het mutualisme met bepaalde soorten motten dat de aandacht van de onderzoekers heeft getrokken. Deze motten leven in de dichte vacht van hun gastheer, die hen een ongeëvenaard onderdak biedt. Het stikstofhoudende afval dat deze motten produceren wordt verondersteld te helpen bij de groei van de algen op het dier. Tijdens zijn lange dagelijkse baden gebruikt het dier zijn tong om een grote hoeveelheid algen, rijk aan lipiden, te absorberen. Het is een win-win situatie. Het mutualisme houdt daar niet op. Eenmaal per week, wanneer de Aï naar de grond afdaalt om te ontlasten, zullen de motten gebruik maken van de uitwerpselen om hun eieren te leggen. De coprofagische larven zullen leven geven aan een nieuwe generatie geleedpotigen die zich naar het bladerdak begeven om zich in de vacht van een luiaard te nestelen en zo deze deugdzame cyclus te laten voortduren.

Algen zijn niet de enige voedzame bijdrage van dit strikt folivoreus dier. Zijn langwerpige hals, bestaande uit 9 wervels, laat hem een encefalische rotatie van meer dan 270 graden toe, waardoor hij zijn herbivore voeding binnen het bladerdak vergemakkelijkt. Maar deze voedselbasis, laag in calorieën en rijk aan nauwelijks verteerbare vezels, heeft het gedwongen tot een “langzamer” levenstempo.  Vergis je echter niet, zijn lange, scherpe klauwen geven hem een zeer effectief verdedigingssysteem tegen de woeste harpij, zijn belangrijkste predator samen met de ocelot. De Ocelot maakt over het algemeen gebruik van de bewegingen van zijn prooi om deze te detecteren in de dichte begroeiing en aan te vallen. De luiaard slaagt er door zijn langzame bewegingen soms in om onopgemerkt te blijven voor zijn aanvallers.

Zijn camouflage en trage tempo zijn dus twee zeer effectieve verdedigingssystemen. Maar als een boom niet langer voldoet, zal hij van boom moeten veranderen. Om dit te doen is een afdaling naar de grond noodzakelijk, waardoor de luiaard opnieuw wordt blootgesteld aan mogelijke predatoren. Een andere evolutionaire aanpassing beschermt dit vreemde dier tegen infecties in de wonden veroorzaakt door mogelijke aanvallen. De celvernieuwing zou net zo langzaam verlopen als de stofwisseling, waardoor het geheugen van het immuunsysteem wordt verlengd, wat de voortgang van infecties in het lichaam zou vertragen, als een vaccin met een permanente werking.

Alsof dat nog niet genoeg is, is de luiaard het reservoir van verschillende zeer acute parasitaire ziekten, zoals onder andere cutane leishmaniasis, die het zou dragen, maar niet zou worden aangetast door een fenomeen dat phoresis wordt genoemd. Het zou dus een gezonde drager zijn van sommige van deze parasieten. Dit is een goed voorbeeld van het beschikbaar stellen van antilichamen om een groot aantal pathogene aanvallen passief te bestrijden.

Luiaards zijn, ondanks hun onhandige uiterlijk, uitstekende klimmers en bewonderenswaardige zwemmers. (Kapucijnluiaard – Bradypus variegatus infuscatus – Cuyabeno Wildlife Reserve). Foto: Xavier Amigo

Voorzien van deze informatie, houd de rustige levensstijl van ons kleine jungle zoogdier in gedachten en probeer, in plaats van te mopperen over de opsluiting waarin we allemaal gedwongen worden te leven, de luiaard te imiteren door meer dan tien uur per dag te slapen, je bewegingen binnen het huis te beperken en je optimaal aan te passen aan je nieuwe omgeving. Wie weet kunt u, net als hij, door hem na te bootsen, een zekere veerkracht en het vermogen ontwikkelen om het pathogene effect van bepaalde virussen te verminderen*.

*Dit gekke idee is een knipoog naar de huidige situatie en moet niet letterlijk worden genomen.

OPMERKING: Slechts drie van de zes soorten luiaards zijn aanwezig op Ecuadoraans grondgebied. Alle drie zijn ze uitsluitend in de tropische regenwoudbases en de uitlopers van het Andesgebergte te vinden. In het westen deelt de ondersoort Kapucijnluiaard, een drieteenige luiaard (Bradypus variegatus ephippiger) dezelfde habitat als de twee ondersoorten van Hoffmann-luiaards, tweeteenige luiaards (Choloepus hoffmani augustinus en C. h. capitalis).
In het Amazonegebied is het de oostelijke ondersoort van de Kapucijnluiaard (Bradypus variegatus infuscatus) die in hetzelfde ecosysteem voorkomt als de andere ondersoort van de Hoffmann-luiaards (Choloepus hoffmani pallescens) – alleen aanwezig ten zuiden van de Napo rivier – en met de tweeteenige luiaard (Choloepus didactylus) – verspreid over het hele Amazonebekken.

Tekst: Xavier Amigo / Martin Leberger

Foto’s: Xavier Amigo / Dusan Brinkhuizen